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天文史上的今天:私营飞船首次抵达国际空间站

2018-08-06 12:46

  2012年5月25日,SpaceX公司创造一项历史纪录:该公司研制的“龙”飞船成为历史上首艘抵达国际空间站的私营商业飞船,这也是美国航天飞机退役后,首次有美国飞船抵达国际空间站。

  这是美国宇航员唐·佩提特(Don Pettit)向地面报告,确认SpaceX公司的“龙”(Dragon)飞船已经被空间站的机械臂捕获。

  这一天是2012年5月25日,美国SpaceX公司创造了一项历史:这家公司的“龙”(Dragon)飞船成功地与正在地球轨道上运行的国际空间站对接,从而成为历史上首艘抵达国际空间站的私营商业飞船,这也是美国航天飞机退役后,首次有美国飞船抵达国际空间站。

  当天国际标准时间13:56,国际空间站上的美国宇航员佩提特操控18米长的“加拿大臂”(Canadarm2)成功捕获逐渐接近空间站的“龙”飞船,此时国际空间站正运行在澳大利亚西北地区上空400多公里的轨道上。经过大约两个多小时之后,到国际标准时间16:02,成功完成与“和谐”号节点舱的对接过程,“龙”飞船的一项历史性成就达成。

  本次飞行任务是一个里程碑,因为在2011年7月“亚特兰蒂斯号”航天飞机执行整个航天飞机时代的最后一次任务期间抵达空间站之后,就再也没有美国的飞船抵达过国际空间站。

  不过本次空间站任务也并非完全一帆风顺,由于“龙”飞船导航系统读数的异常,对接过程一度中断。简单来说,“龙”飞船会使用其“LIDAR”系统向国际空间站发射激光脉冲,并根据反射信号的时间来测算两者之间的距离。但是没想到由于空间站上日本制造的“希望”号实验舱反光太强烈,严重干扰了“LIDAR”系统的运行。

  好在SpaceX公司的工程师们迅速意识到出现问题的症结并设计了应对方案:他们让“LIDAR”系统“眯起眼睛”,也就是把视野缩小一些,不要去看“不该看的东西”。这样做被证明是有效果的,“龙”飞船导航恢复正常,并最终完成了这次历史性的对接。

  “龙”飞船是美国SpaceX公司研制的一种货运飞船,长度大约6米,宽度大约3.7米,一次最多可以将重达6吨左右的货物送到国际空间站。

  这种飞船最大的特别之处在于:它是世界上唯一一种具有双向运输能力的货运飞船,也就是说,它不仅可以将货物运往国际空间站,它还可以一次将最多3.5吨左右的物资运送回地面,包括空间站上的物资和实验材料等等。除此之外,全世界其他所有的货运飞船都是一次性的,只能上行,不能下行,完成送货任务后都会在地球大气层中焚毁。

  当然这与它最开始的设计初衷有关。“龙”飞船从一开始就是想要载人飞行的,只是到目前为止主要是用做货运目的而已。目前SpaceX公司正在加速开发的“龙”二代飞船可能最快在今年就将进行首次载人飞行。

  SpaceX公司创立于2002年,创始人是美国亿万富翁埃隆·马斯克(Elon Musk),他同时也是特斯拉汽车公司的老板。本次飞行是“龙”飞船的第二次飞行,其首次飞行是在2010年12月份。

  这次飞行任务是在美国宇航局(NASA)“商业轨道运输服务”(COTS)项目下执行的一次测试飞行,该项目的主要目的是帮助美国的私营航天企业开发无人太空货运飞船,以便在美国航天飞机退役之后的这段时间内承担起向国际空间站运输补给的重担。