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天上有颗“李元星

2018-08-17 22:24

  新中国天文科普的开拓者李元与星星打了一辈子交道。观星、爱星、讲星,连缀起他的科普人生,就连他的几个孩子的名字中,也全都带着一个“星”字。

  1998年5月,星缘引导着73岁的李元走向了事业的辉煌:经国际天文学联合会批准,国际永久编号第6741号小行星被命名为“李元星”。这也是世界上第一次用中国科普工作者的名字命名天体。《人民日报》当时刊发的消息用了这样一个标题:“我科普作家名挂太空”。在此后一段时期内,李元这颗科学普及明星发出了愈加璀璨的光芒。

  李元原名李杬,字耀明,山西朔州人,1925年出生于太原。他的父亲李尚仁早年留学日本,回国后担任山西省立工业专科学校校长近20年。最初,李元是从父亲挂在客厅里的一幅活动星图开始留意星空的。10岁那年,父亲用一架蔡司望远镜让他观察月亮,并指导他认识一些明亮的星座以及金星、木星等行星。天体的美景令他眼界大开,如痴如醉,这些都是他后来热爱天文并且走上科普道路的萌芽。

  1941年9月21日发生了一次日全食,当时正在重庆读书的李元目睹这一天象奇观,完全被镇住了。随后,他从图书馆借到陈遵妫翻译的《宇宙壮观》一书,夜以继日地翻阅,并对照着书中的星图,自己观星、认星,绘制袖珍星图册。接着,他又先后与中国天文界的前辈高鲁、陈遵妫、张钰哲、李珩、戴文赛等通信,向他们请教天文学问题。1943年,年仅18岁的李元被接纳为中国天文学会的永久会员。虽然他没有考取大学,但他对天文的迷恋和见识,给前辈们留下了深刻的印象。1948年夏,国立中央研究院天文研究所(紫金山天文台的前身)所长张钰哲亲自出题考试,确认李元合格,成为研究所的正式成员。

  在其心仪已久的这个天文圣地,李元担任图书管理员,兼做编辑绘图工作。一年后,他与人合作在上海发起的中国青年天文联谊会成立,并于次年发展成为中国天文学会所属大众天文社。李元在中国天文学会年会上当选学会理事兼大众天文社总干事及《大众天文》总编辑。天文研究所改建为中国科学院紫金山天文台后,李元被任命为天文普及组组长,负责科普工作,后来又担任了台务秘书。

  1953年2月23日下午,28岁的李元又一次大开眼界。主席由陈毅副总理等陪同视察紫金山天文台,李元被安排陪同讲解,回答有关问题。参观时他问领导人想看什么,毛主席说想看太阳黑子。于是他赶忙把他们领到大望远镜旁边,把天窗打开。这时毛主席说,这是打开天窗说亮话了。接着转了几下进行调试,陈毅副总理接上话茬说,天旋地转了。众人大笑。可接下来李元整了半天也找不到太阳黑子,一时慌了神,急出一头大汗,随即才意识到原因所在,对毛主席说:“今天对不起,主席,天阴了没法看到太阳,更看不到太阳黑子。”毛主席用一口湖南话打趣道:“今天我来看太阳黑子,老天和我作对。”笑声中李元大大地松了一口气。

  一年半后,中国科学院电召李元到北京正式筹建北京天文馆。此前李元一直呼吁建设中国自己的天文馆并积极为之准备。1952年,他起草的《北京天文馆筹建计划》转送北京市政府讨论,获原则通过。1957年9月29日,北京天文馆建成开幕。这是李元科普人生的一个新的起点。在这个平台上,他得以更好地实现向社会普及天文知识的梦想,决心要用科学和美术相结合的“最好的科普方式”普及天文知识。

  为此,他精心设计了一台集科学、美术、音乐、演讲和表演为一体的综合节目——《到宇宙去旅行》。它作为开馆第一个星空表演节目引起了轰动,后来成为40多年中屡演不衰的保留节目,观众累计约1000万人次。1957年10月7日,周恩来总理在北京天文馆观测人造卫星时,李元邀请他观看了这个节目,受到总理赞赏。同年,李元又陪同副总理参观了北京天文馆。

  国家天文台研究员、李元曾经的同事和同行李竞回忆说,在上世纪50年代,李元熟悉星空的才能在天文界是有口皆碑的,但他是在一个偶然机会才领略到李元认星和知星的本领。一天,紫金山天文台安置了一套扩音设备。当晚,李元手持带线话筒,站在望远镜圆顶室外的平台上,面向夜空,指点群星。从星座的图像、国际名称、中国古代星宿称谓以及星座的神话故事讲起,历述星座内亮星的中西对照星名、星等大小、距离远近等等。对天讲述,既没有听众,也没有讲稿,兴之所致,娓娓道来。用通俗、风趣、易懂的语言,一口气从南天巡讲直到北天拱极星区,做了一次绘声绘色的认识星座和普及天文知识的即兴演示。“我悄悄地在远处旁听和旁观,不觉叹为观止。让我领悟到,只有热爱星空的人,才能如数家珍般地熟悉星空。”

  李元的科普创作理念别具一格。他强调科学与美结合,科学与艺术统一。用优美的艺术展示科学、传播知识是李元科普创作的一大门类。1954年他编印出版了《天文图片》,后来又与人合作出版了《天文学图集》。1957-1966年间,他利用精美图片编制了几十个天文科普展览,进行巡回展出。1980年《中国大百科全书·天文学》出版,他主编全部插图。世界知名科技史学家李约瑟评论“彩图之好,令人称赞”。

  李元也是中国太空美术事业的先行者。他认为,太空美术是以绘画形式展示宇宙天体以及人类改造和征服太空世界的艺术,是科学和美术完美融合的结晶。1980年,李元发表《世界太空美术巡礼》,将上百幅世界大家的太空美术作品介绍到国内。1984年,他牵头组织美日太空美术画家在北京天文馆举办了影响深远的太空美术大展《宇宙画展》。2006年,李元策划编辑了大型太空美展《国际太空美术作品展》,并在中国科技馆展出。

  1982年,李元由北京天文馆调往中国科普研究所,任外国科普研究室主任。他发挥自己多年所积累的研究外国科普的资料和经验,更加积极地调查和研究国外科普现状及动态,推动中国科普事业发展。